General de Brigada (RE) Jorge Edgard Leal (1921-2017)

12/06/2017

El pasado sábado 10 de junio falleció, a los 96 años de edad, el Gral. de Brigada (R) Jorge Edgard Leal, cabal exponente de la "Era heroica" de la exploración antártica. Había nacido el 23 de abril de 1921 en Rosario de la Frontera, Provincia de Salta.

Fue fundador y primer jefe de la Base antártica Esperanza (1952-53). Fue también jefe de la base San Martín (1954) y de la Base Belgrano (1957) –en la que relevó al General Hernán Pujato-. Desde esta base, emprendió numerosas patrullas en las que recorrió más de dos mil kilómetros del Continente Blanco. A fines de 1963, Leal comenzó los preparativos para cumplir la misión que Pujato le había encomendado: alcanzar el Polo Sur geográfico por vía terrestre. Así nació la “Operación 90”, que se inició el 26 de octubre de 1965 bajo el mando del entonces Coronel Leal, junto a nueve hombres del Ejército Argentino. Durante el recorrido, se realizaron estudios científicos, en particular geológicos, gravimétricos y meteorológicos. El 10 de diciembre de 1965, luego de un mes y medio de travesía, el Coronel Leal y sus hombres alcanzaron su objetivo: el Polo Sur geográfico, extremo austral del Sector Antártico Argentino. Allí izaron el pabellón argentino en un mástil que hoy constituye el primer Sitio y Monumento Histórico designado como tal por el Tratado Antártico. Operación 90 fue la primera expedición que alcanzó el Polo Sur partiendo desde el Mar de Weddell y retornando por la misma ruta, en una travesía desarrollada enteramente dentro del Sector Antártico Argentino. Fue también la octava expedición en llegar al Polo Sur geográfico, y la primera de origen latinoamericano.          

Una vez suscripto el Tratado Antártico (1959), el General Leal se desempeñó como asesor de la delegación argentina en las Reuniones Consultivas del Tratado Antártico de 1961 y 1964. También formó parte de la comitiva oficial que acompañó al Presidente Arturo Frondizi en su visita a la Antártida Argentina, en 1961. El 31 de diciembre de 1969, Leal fue ascendido a General de Brigada, y ese mismo día fue creada, por ley 18.513, la Dirección Nacional del Antártico (DNA). El Gral. Leal fue el primer Director Nacional del Antártico (entre 1970 y 1973), y ocupó ese cargo nuevamente entre 1989 y 1999. Desde esa responsabilidad, fue un ferviente impulsor de la adopción y aplicación cabal de la Política Nacional Antártica, aprobada por Decreto 2316/90. Asimismo, debido a su clara convicción por la cooperación antártica con acento en América Latina, propugnó la creación de la Reunión de Administradores de Programas Antárticos Latinoamericanos (RAPAL), la cual celebró su primera reunión en Buenos Aires, en junio de 1990.

La partida del General Leal nos deja como legado algunas de las mejores páginas de nuestra historia antártica, motivo de orgullo para todos los argentinos. El General Leal fue y seguirá siendo inspiración para quienes, continuando una política de estado que comenzó hace más de 110 años, contribuyen con esfuerzo a sostener los derechos soberanos y los intereses de la Argentina en la Antártida mediante el desarrollo de tareas científicas, técnicas y logísticas en el continente blanco.

Sus restos fueron velados el domingo 11 de junio en el Regimiento de Granaderos a Caballo "General San Martín". El día lunes 12 de junio se llevó a cabo un responso y la cremación de sus restos en el Cementerio de la Chacarita, Ciudad Autónoma de Buenos Aires.